Echt waarde uit uw data halen?
Meet the Ordina-expert.

Wie zijn de mannen en vrouwen die zich buigen over ‘data science’ bij Ordina? Hun achtergrond loopt sterk uiteen, maar één ding hebben ze gemeen: het zijn allemaal knappe koppen. Neem nu David De Wachter. Eind 2017 ruilde David zijn academische carrière voor een job als Data Scientist bij het VisionWorks-team. “Het was tijd om de theorie echt in de praktijk te zetten”, legt hij uit.

Politieagent worden: dat was de kinder- en jeugddroom van David. Op zijn 18e koos hij toch voor de Vrije Universiteit Brussel, in een richting die enigszins aanleunt bij een job als agent: sociologie. “Een ideale studiekeuze als je nog niet precies weet welke richting je uit wil”, begint David. “Na een jaar werd het me duidelijk dat mijn interesse vooral uitging naar praktische vakken zoals onderzoeksmethodologie, toegepaste statistiek en demografie. Daar bouwde ik op voort.” David was zodanig gebeten door kwantitatieve sociologie dat hij besloot te doctoreren wat resulteerde in een dubbeldoctoraat aan de Vrije Universiteit Brussel en Universiteit Antwerpen. En ook daarna bleef hij op de universiteitsbanken zitten, als postdoctoraal onderzoeker bij de Universiteit Antwerpen.

Big data avant la lettre

Tik even zijn naam in op Google en je vindt een hele resem onderzoeken waar David bij betrokken was. “Op basis van miljoenen records uit de Belgische volkstellingen, het Rijksregister enz. losten wij demografische vraagstukken op. Dat was eigenlijk big data avant la lettre”, vertelt hij. “En heel erg boeiend. Maar na negen jaar onderzoek had ik nood aan verandering. Onderzoekswerk is soms een theoretische en solitaire aangelegenheid. Ik wilde meer interactie: samen met een team werken aan oplossingen voor een concreet probleem. Bovendien wou ik mijn horizon verruimen: zolang je rond één bepaald thema werkt, demografie in mijn geval, werk je vaak met een palet van specifieke technieken. Ik was benieuwd naar meer.”

De miljoenen records uit de Belgische volkstellingen, het Rijksregister, enz. die wij gebruikten om demografische vraagstukken op te lossen, dat was eigenlijk big data avant la lettre.

Onderzoek én mensen

In 2016 ruilde David de universiteit in voor het Instituut voor Functieclassificatie. Daar berekende hij de kostprijs van nieuwe loonbarema’s. “Meer dan data analist bood ik ook technische ondersteuning bij onderhandelingen tussen werkgevers- en werknemersorganisaties. Best pittig, maar heel tof”, herinnert David zich. “Het bevestigde een gevoel dat ik aan de universiteit al had: ik hou van onderzoek en technische zaken maar ik werk ook enorm graag met mensen. Toen het project was afgerond, was het voor mij duidelijk: ik zou consultant worden.”

Ik hou van onderzoek en technische zaken maar ik werk ook enorm graag met mensen. In een job als consultant kon ik beide opdrachten samenbrengen.

Programmeren, analyseren en visualiseren

In oktober 2017 werd David Data Science consultant bij het VisionWorks-team van Ordina: “Ik twijfelde initieel wel of ik de juiste skills had. Ik had een achtergrond in onderzoek en toegepaste statistiek maar Data Science is ook programmeren en IT. Daar voelde ik me nog niet helemaal bedreven in. Ordina trok me over de streep.”

Tijdens zijn eerste maanden bij Ordina werkte David aan een interne tool om vacatures op automatische wijze toe te wijzen aan de juiste business unit, op basis van Natural Language Processing (NLP). Kort daarna kon hij aan de slag bij FSMA, de Belgische waakhond van de financiële markt. FSMA had een reeks theoretische risicomodellen voor financiële producten opgesteld en riep de hulp van Ordina in om die modellen te programmeren – en dus te automatiseren – en waar mogelijk te optimaliseren. Bij het project kwam ook flink wat datavisualisatie kijken: David bouwde een dashboard voor de experten, waarop ze ook simulaties kunnen loslaten.

Tijdreeksen voorspellen bij UCB Pharma

Een aantal VisionWorks-collega’s werken nog steeds voor FSMA. De expertise van David werd ondertussen ingezet bij UCB Pharma. “UCB Pharma zocht een consultant om de tijdreeksmodellen die ze hadden ontwikkeld verder uit te bouwen om onder meer de verkoopcijfers en winstmarges van geneesmiddelen te kunnen voorspellen. Tijdreeksen zijn behoorlijk moeilijke materie waar ik gelukkig wat ervaring mee had. We zijn erin geslaagd om de modellen slimmer te maken, zodat ze alsmaar waardevollere inzichten opleveren. Dankzij de modellen kunnen de businessanalisten bij UCB hun voorspellingen baseren op data – aangevuld met hun expertise, ervaring en een tikkeltje buikgevoel.”

We zijn erin geslaagd om de tijdreeksmodellen slimmer te maken, zodat ze alsmaar waardevollere inzichten opleveren. De businessanalisten bij UCB kunnen hun voorspellingen nu baseren op data aangevuld met hun expertise en ervaring.

Datagedreven aanpak voor VDAB

Ook voor de VDAB werk David aan een AI-gebaseerde tool. ”De VDAB trekt heel hard de kaart van Data Science”. Zo ontwikkelt VDAB tools op basis van data en AI om bemiddelaars te ondersteunen tijdens het bemiddelingsproces. Een tweede project waar David aan meewerkt staat nog in de startblokken: de VDAB wil vacatures doorzoeken om de jobcompetenties van morgen in kaart te brengen. De inzichten zullen hen helpen om werkzoekenden klaar te stomen voor de arbeidsmarkt van de toekomst.

Verder dan proof of concept

“Onze opdrachten zijn heel divers. VisionWorks kan een mooi lijstje realisaties opstellen maar bleef iets te veel onder de radar”, vindt David. “Om ons sterker te profileren op de markt, namen we recent experts in huis in specifieke domeinen zoals Computer Vision, Reinforcement Learning en NLP.”  Waarom bedrijven bij Ordina moeten komen om hun data te verzilveren? “Wij doen meer dan een prototype uitwerken: we rollen de tool ook uit, integreren alles in de bestaande systemen en zorgen voor support. En: we kunnen goed naar onze klant luisteren. Ik heb niet voor niets sociologie gestudeerd”, lacht David.